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Cómo jugar, alimentar, bañar y proteger a los elefantes en Tailandia

Cómo jugar, alimentar, bañar y proteger a los elefantes en Tailandia

Los elefantes han sido importantes durante mucho tiempo en Tailandia, donde son un símbolo de religión, historia, realeza y poder. Según la leyenda budista, la Reina Maya de Sakya, la madre del Señor Buda, soñó que un divino Bodhisattva sobre un elefante blanco le tocó el costado. Más tarde quedó embarazada, y desde entonces, los elefantes han tenido una fuerte conexión con la divinidad y la realeza en el budismo. Como Tailandia es una sociedad budista, los elefantes son muy apreciados (los antiguos reyes de Tailandia montaron en elefantes blancos). Además, los elefantes se utilizaron en la industria maderera para ayudar a talar árboles, por lo que su importancia era práctica.

A medida que la industria maderera menguaba en Tailandia, todos estos elefantes no tenían "propósito", y los propietarios quedaban necesitados de una forma de ganar dinero para sus familias y el cuidado de los elefantes. Dado que la mayoría de los turistas llegaron a Tailandia pensando, "No puedo esperar para montar un elefante", fue una transición lucrativa.

Los elefantes fueron llevados a las ciudades y alimentados por turistas que querían una foto. En las junglas, se instalaron campamentos de equitación y los visitantes pudieron pasear en elefante por la jungla, tomar sus fotos y regresar a casa con historias de su experiencia.

Cuando vivía en Tailandia, finalmente aprendí sobre la verdadera naturaleza del turismo de elefantes. Aprendí cómo esos elefantes vagando por las calles fueron drogados y, a menudo, muertos de hambre. Era ilegal: los elefantes en las ciudades habían sido prohibidos durante años, pero, como es común en Tailandia, los funcionarios hicieron la vista gorda o fueron pagados. Siempre estuve desgarrado: ¿los ignoro, esperando que eventualmente termine la práctica, o alimentaré al elefante por amabilidad pero perpetuaré esta crueldad? No fue sino hasta hace unos años, después de un accidente que dejó un niño, un conductor y un elefante muerto, que los oficiales en Bangkok finalmente tomaron medidas enérgicas y lo hicieron libre de elefantes. (De vez en cuando, todavía los ves en Chiang Mai, en el norte de Tailandia).

Cuando montas en un elefante, vislumbras su mal trato. Recuerdo una vez que gritaba cuidador de elefantes (Entrenador) por balancear su gancho un poco demasiado fuerte en el elefante. Me dejó muy perturbado. No hay buenos parques de elefantes en toda Tailandia. Todo abuso y maltrato a sus elefantes.

Pero hay un movimiento creciente para proteger a los elefantes, liderado por Lek Chailert, el fundador del Elephant Nature Park. Elephant Nature Park (ENP) ha existido desde 1996 y es la mayor organización de conservación y rescate de elefantes en Tailandia. Ubicado fuera de Chiang Mai, actualmente alberga 37 elefantes (más una colección de otros animales).

La demanda es tan alta, no solo para los visitantes sino también para los voluntarios, que debe hacer las reservas con anticipación (para los voluntarios, eso podría significar hasta un año de anticipación). Cuando traté de visitarlo hace dos años, ya estaban reservados para el próximo mes.

Esta vez, reservé con anticipación y pude visitar y ver todo lo bueno que hacen:

Cuanto más aprendes sobre los elefantes en Tailandia, más te das cuenta de la necesidad de cambio. Fue desgarrador escuchar las historias de cada elefante y ver a tantos con la espalda rota, las piernas y los pies que faltan. Afortunadamente, debido a organizaciones como ENP y a los turistas con mayor conciencia social, las cosas están cambiando. ENP ha comenzado a trabajar con los campamentos de equitación para dejar de montar y avanzar hacia prácticas más respetuosas con los animales. Los tailandeses están aprendiendo que las personas pagarán mucho dinero para alimentarse, bañarse y jugar con elefantes, y que esto puede ser más lucrativo y popular que ofrecer paseos.

Los campamentos de elefantes aún no se han ido. No lo serán por mucho, mucho tiempo. Pero con turistas más educados y un incentivo económico para que los lugareños puedan tratar mejor a los elefantes, esperamos poder reducir estos campamentos en los próximos años (y eventualmente eliminarlos).

Entonces, la próxima vez que estés en Tailandia, por favor no te subas a los elefantes. Si quieres ver un elefante, visita Elephant Nature Park o un programa similar y ayuda a proteger a estas increíbles criaturas. Obtendrás una interacción más cercana y más personal con los elefantes, y estarás bien.

Es un ganar-ganar para todos los involucrados.

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